Ga verder na de inhoud
Vederlicht, maar onbreekbaar
© KU Leuven - RS
Onderzoek

Vederlicht, maar onbreekbaar

KU Leuven-spin-off REIN4CED ontwikkelde een ijzersterk en impactbestendig alternatief voor de carbon koersfiets.

3 minuten
08 september 2021

Wielrennen is zonder twijfel een sport van vallen en opstaan. Nog afgezien van het blessureleed voor renners: de koersfiets krijgt het soms zwaar te verduren. KU Leuven-spin-off REIN4CED wil dat euvel de wereld uithelpen met een onbreekbaar fietsframe.

Zou de Eddy Merckx uit 1969 vandaag nog op kop rijden in het wielerpeloton? Waarschijnlijk niet. En dat ligt niet aan de prestaties van de jonge Merckx, wel aan de fiets waarop hij toen reed. Het model waarmee hij een halve eeuw geleden de Ronde van Frankrijk won, weegt immers een pak meer dan de carbon koersfiets van de huidige Tourwinnaar.

Hoewel die vederlichte carbonframes vandaag de standaard zijn in het peloton, schort er toch wat aan het materiaal, vindt medeoprichter en CEO van REIN4CED, Michaël Callens. “Carbon of koolstofvezel is zoals glas. Beide materialen zijn relatief sterk, maar kunnen onverwachts breken. Het gevaar zit in kleine, haast onzichtbare barsten die stilletjesaan doorgroeien tot het carbonframe het plotseling begeeft.”

Door carbonframes te verstevigen met flinterdunne staalvezels worden ze robuuster, terwijl ze even licht blijven.

Sterk als staal

Daarom ging Callens op zoek naar een impactbestendig alternatief voor carbonkaders. Al sinds zijn bachelor in de ingenieurswetenschappen is hij in de ban van composieten, waarbij verschillende materialen slim gecombineerd worden. Als doctoraatsstudent aan KU Leuven ontdekte Callens dat staal het impactgedrag van koolstof kan verbeteren. “Een wielrenner die vroeger met een stalen of aluminium fietskader tegen de grond ging, kon nadien – als het frame niet al te scheef stond – vaak gewoon weer verderfietsen. Met carbonframes zou het in sommige gevallen over and out zijn”, vertelt hij.

“Door carbonframes te verstevigen met flinterdunne staalvezels worden ze robuuster, terwijl ze even licht blijven. Bij schade blijft het kader bovendien intact en vertoont het een zichtbare deuk, waardoor een abrupte breuk onwaarschijnlijk wordt.” Callens’ composiet combineert dus de voordelen van beide materialen: het is zo licht als carbon en zo sterk als staal. Daardoor is het materiaal onbreekbaar en niet alleen veiliger, maar ook duurzamer in gebruik.

Callens’ composiet is zo licht als carbon en zo sterk als staal.

Op volle toeren

Wat begon als fundamenteel onderzoek toverde Callens, samen met medeoprichter Niels De Greef en Dave Luyckx, om tot een bedrijf dat op volle toeren lichtgewicht- en impactbestendige fietskaders produceert. “REIN4CED is gestart als een adviesbureau dat andere bedrijven ondersteunt bij de ontwikkeling van lichtgewichtmaterialen, maar stiekem hadden we altijd de ambitie om door te groeien tot een productiebedrijf. Achter de schermen testten we jarenlang verschillende en unieke combinaties van koolstof en staal, tot we de ultieme composiet verkregen.”

De Leuvense spin-off bedacht naast het nieuwe composietmateriaal ook een innovatieve productiemethode. “In fietsfabrieken in Azië worden fietskaders volledig met de hand gemaakt. Wij hebben dat proces als eerste geautomatiseerd. In plaats van duizenden arbeiders aan te hoeven werven, kunnen we ons bedrijf daardoor laten draaien met een veel beperkter aantal werknemers. Dat maakte het ook rendabel om onze fabriek in Winksele op poten te zetten.”

Met die lokale productie speelt REIN4CED in op de noden van Europese fietsmerken: “Op bestellingen uit Azië moeten merken gemiddeld zo’n zes tot acht maanden wachten en COVID-19 heeft die wachttijd het afgelopen jaar nog verlengd. We voelen dat merken de productie van fietsonderdelen daarom zo dicht mogelijk bij hun afzetmarkt willen houden.”

Zal elke wielrenner binnenkort met een REIN4CED-frame rondfietsen? “Fietsmerken staan heel positief tegenover ons alternatief voor het carbonframe. Natuurlijk hopen we dat die interesse blijft groeien en dat steeds meer merken ons product willen aanbieden”, besluit Callens. “Voor het WK wielrennen dat dit jaar in Leuven eindigt, is het nog wat te vroeg, maar wie weet zien we zelfs ooit een fiets met ons frame als eerste over de finish komen.”

Woont u in (een deelgemeente van) Leuven?

In samenwerking met de stad Leuven peilt de Onderzoeksgroep Sport- & Bewegingsbeleid naar de impact van het WK Wielrennen bij Leuvenaars.