Ga verder na de inhoud
Het mysterie van COVID-19 ontrafelen
Onderzoek

Het mysterie van COVID-19 ontrafelen

Waarom worden sommige mensen doodziek van het coronavirus en anderen niet? Het team van intensivist Joost Wauters probeert het te verklaren.

2 minuten
18 september 2020

Professor Wauters doet onderzoek binnen CONTAGIOUS, een consortium waarin onderzoekers van KU Leuven, UZ Leuven en VIB samenwerken. “We willen achterhalen waarom het immuunsysteem soms zo hevig reageert op het coronavirus. Het is net dáárdoor dat iemand ernstig ziek wordt. We zoeken ook naar biomerkers uit bloed of lichaamsvochten die kunnen voorspellen wie zwaar ziek gaat worden. Op die manier kan je veel vroeger een behandeling opstarten.”

De onderzoekers stelden vast dat bij sommige patiënten de communicatie tussen de verschillende delen van het immuunsysteem misloopt. “Het is nu onze missie om te achterhalen wat er precies gebeurt en hoe we kunnen ingrijpen. Als wetenschapper ben je gebeten om te weten, maar hier was er ook dat appel van de patiënten, die we soms voor onze ogen zagen achteruitgaan of sterven”, zegt professor Wauters.

Het leidde tot een snelheid in het onderzoek die hij ongezien noemt. “Zo’n publicatie indienen bij een gerenommeerd biomedisch tijdschrift, daar gaan anders soms jaren onderzoek aan vooraf.”

Het raakt Wauters ook om te zien hoe goed clinici en basisonderzoekers samenwerken: “Samen vechten tegen een gemeenschappelijke vijand, dat creëert een gevoel van verbondenheid. Die intensere contacten hebben voorgoed iets veranderd. Daar ben ik van overtuigd.”

Ook op Intensieve Zorgen wordt ontzettend hard gewerkt. Zorgen voor COVID-19-patiënten is fysiek en emotioneel uitputtend. Hoe kan je dan nog energie opbrengen voor onderzoek? Vanwege de voldoening die het oplevert, zegt Wauters: “Het gaat om voelen dat je iets op het spoor bent, iets wat zoveel leed kan besparen.”

In tijden van zware crisis is er de menselijke neiging om wetenschappelijk onderzoek niet als prioritair te beschouwen, maar dat is kortzichtig, vindt hij. Hij is dan ook blij dat UZ Leuven en KU Leuven ook in extreem moeilijke omstandigheden ruimte blijven maken voor research.

“Corona heeft de wetenschap werkelijk voortgestuwd”, besluit Wauters. “Maar voor elke vraag die we beantwoorden, rijzen er weer vijf nieuwe. We hebben nog voor jaren werk op de plank. Ik wil dat werk ook opdragen aan alle mensen die overleden zijn aan corona. Hun strijd is niet voor niets geweest.”

Dit academiejaar wordt anders dan ooit tevoren

Toch willen we, nu meer dan ooit, iedereen onbezorgd laten studeren. Onze onderzoekers doen er alles aan om het virus te bestrijden en te bestuderen, op heel veel domeinen.